「聖母升天節」應是在巴勒斯坦地區,第一個每年開始敬禮聖母的節日。在一篇西元529年由Theodore主教(Bishop Theoodre of Petra)所寫的頌辭上,提到巴勒斯坦地區的隱修士每年均舉行莊嚴隆重的儀式,敬禮聖母。紀念儀式上沒有指出確實日期及詳細情形,卻提到是為了慶祝「聖母安眠」。教會傳統上將這一日定為8月15日。

每年一度的聖母敬禮很快就流傳至全東方教會。西元602年時,毛里求斯(Mauritius)皇帝宣布這一日全國均放假一天,加以慶祝,並正式定名這一天為「天主之母安眠日」(Koimesis Thotokou)。第七世紀時,羅馬拉丁教會立刻跟進,開始以同樣的名稱敬禮聖母(Dormitio Beatae Mariae Virginis)。

在每年敬禮瑪利亞「安眠」的同時,舊傳統依舊盛傳瑪利亞的身體並未腐爛,而是在埋葬之後,因著天主的大能,神妙地立刻與靈魂結合升天了。第八世紀開始,羅馬拉丁教會將這一天改為「聖母升天」節(Assumption)。

聖母升天的事蹟起源自古老的傳說,雖聖經歷史上並無記載,卻逐漸成為普世的信理。在一切說法中,最廣為流傳的是一篇引自約749年時,聖達瑪森‧若望(Saint John Damascene)講道詞的文章(這篇乃由不知名人士附加而上)。文章中提到,東羅馬帝國馬爾強皇帝(Marcian,450-457)和布加里亞王后(Pulcheria)請求耶路撒冷主教在451年加采東大公會議結束後,將瑪利亞的聖髑帶回君士坦丁。據說主教如此回答:「瑪利亞在宗徒的環伺看顧中去世。聖多默要求打開她的棺木時,卻發現她的棺木是空的,因此宗徒論斷她的肉體已經升天。」

雖然這段傳說並非出於聖達瑪森‧若望,然而他的另一篇講道詞中清楚地表達了聖母升天的道理:猶如大自然界將發生的一切,妳那神聖又喜悅的靈魂,與受祝福且無玷的身軀分離了。雖然身體被埋葬,卻沒有腐爛……妳那最純淨無暇的身體並沒有留在泥土裡,而是升天了。聖母,母皇,妳是天主之母。

基督宗教國家對聖母升天的敬禮於中世紀之初即開始舉行,直至基督新教形成為止;然在天主公教中卻直至今日。另外兩個與這個節日有關的事件:「聖母安眠」、「聖母在天受榮冠」也一併包含在這個節日中,一同慶祝。

1950年11月1日,教宗碧岳十二世(Pius XII)頒布《欽定聖母升天》詔書,在《廣賜恩寵的天主》(Munificentissimus Deus)憲章中,正式確立聖母蒙召升天的信條:「無染原罪的天主之母」,卒世童貞瑪利亞,在完成她的塵世之旅後,靈魂肉身一起被提昇至天國的光榮裡。」碧岳十二世並非建立一條新要理,而是肯定早期基督教會的信仰,宣布此一道理乃由天主所示,透過宗徒為中介而流傳下來。這個節日的目的也是為了提醒我們,聖母也參與了耶穌救贖普世的工程,她在天使領報時所表現的堅強信德,正是天主的計劃得以持續進行的關鍵時刻。我們慶祝聖母升天,同時也勉勵自己學習瑪利亞的謙遜自持。

 

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